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工商社论》生产力成长过缓是疫后的新难题

admin 社会 2020-07-06 46 0
工商社论

当前各界看待全球经济表现,多聚焦于新冠肺炎疫情所带来影响,也认为只要解决疫情因素的冲击,受到刺激性财政及货币政策相挺的全球经济,就能「活过来」。然而,这种认知忽略了早在疫情爆发前,全球经济或已困在长期生产力成长停滞泥淖中的事实。

此点可由2019年全球经济已处于本波景气循环扩张阶段,各国民间投资也创下10年来的高点,但总要素生产力成长却迟迟没有起色,并仍然在1%蹒跚徘徊,获得印证。

回顾过去的百年间,电力、电信、内燃机等通用科技发明,大幅改变人类生活,经济学家估计在不增加人口与资本的前提下,这些技术进步可让全人类每年平均产出提升约4%。再加上1980年代至今的资通讯时代来临,乃至于其后的网路普及与应用,令全球经济活动走向数位化,更让经济学家一度预期生产力黄金年代将再度降临。不料,经过30年的长期追踪后,生产力的成长速率却是逐年下滑,2010年后更几乎陷入停滞,似乎暗指人类发展将面临瓶颈。

对此,部分专家学者颇不以为然,认为长期统计数据所呈现的生产力下滑,并未反映经济活动的真实样貌,使近年美国生产力遭到严重低估。因为随着经济活动逐渐由第二级产业过渡到以第三级产业为主后,政府机构的统计工具却仍是以制造业经济活动为基础的设计,无法准确衡量服务业产出的价值,诸如网路购物、云端储存等服务价值,并不见得能真正反映在其营收与售价上。同时,经济型态转变也成为统计上的盲点,只因消费财价格虽年年高升,产品多样性也是与日俱增。对消费者来说,产品种类增多代表消费者效用的提升,惟整体消费效用无法由消费金额作正确估计。换言之,旧有投入产出模式的统计工具,无法评估早已发生的技术进步及相关的经济果实。

另一方面,也有部分专家学者持不同观点,认为生产力成长确实已陷入停滞状态,当前的网路革命、人工智慧及深度学习等技术,并不能算是生产力进步的过程。因为这些科技只是改进了既有的生产流程,让生产效率提高,并未如汽车、冰箱、电视机的发明般,全然改变人类的生活型态。再者,若资通讯世代的生产力革命果真发生,理应出现一些反映经济结构转变的现象,像是经济活动型态改变,使特定部门的失业率偏高;又或是生产力进步,使基本薪资加快成长与休闲时间增加;抑或生活水准提高,疾病与意外事故的发生率降低,使人均寿命延长。但以全球技术净输出国的美国为例,过去30年不仅失业率逐年下滑,实质人均所得也未见跳跃性提升,人均寿命更是逐渐缩短等情形,都透露出生产力革命未真正发生。

前述对生产力成长停滞观点抱持反对或赞成者,相关论述都有经济理论与统计数据支持,但何者为真?实际上,两阵营论点并没有互相矛盾之处,问题关键点在于观察的时间跨距。因为从历史经验可知,技术发明到实际成熟应用,往往存在时间落差。以被视为工业革命起点的蒸气机为例,自1769年瓦特改良蒸汽机,到1829年英国出现商业营运的蒸汽火车,相隔足足有60年之久。所以,就时间的尺度来看待资通讯技术与数位化浪潮,当前人类社会或仍处在生产力即将突破的前夕。

即使如此,2010年以来的生产力成长速率长期趋缓,依旧让人担心。原因有四:一是科技进步的效果仍不免会逐渐钝化,必须仰赖持续创新的能量,才能让生产力成长步伐不中断;二是近年来许多民主国家的政府在选票考量下,选择采行保护劳动权的政策,恐使技术难以真正普及,生产力自然也停滞不前;三是金融危机后,各国政府大开货币闸门为企业纾困,使部分无效率组织得以继续留存,占据市场资源,同样也阻碍了技术进步;四是在智慧财产权保护及当前各国陆续走向闭锁下,过去科技传播的途径已经阻断,技术进步难以大规模地迅速普及。

此外,在各国为舒缓疫情对经济的冲击,大推刺激性财政及货币政策下,若全球经济真有美国或其他先进国家生产力遭到严重低估的情形,则各国降息激励经济、大幅增加财政支出,进而推升通膨的担忧,当不足为虑。毕竟,当实际的生产力增长高于统计上的生产力增长时,通膨的压力自然也就相对和缓。

反过来说,若当前全球经济真有生产力停滞的问题,则在供给增长不足以支应需求增长下,通膨就是刺激政策的必然代价。惟在这种情况下,当经济复苏后,各国除了必须费心处理庞大央行资产负债表和政府负债,恐怕更要苦思解决生产力停滞的解方了。

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